* El sistema purificador de aire exterior, que funciona con energía solar, filtra las partículas nocivas e inyecta aire limpio en los cielos.

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Una chimenea de 60 metros de altura se alza entre un mar de edificios de gran altura en Xian, una de las ciudades más contaminadas de China. Pero en lugar de aumentar el smog, esta chimenea está ayudando a puificar el aire.

El sistema purificador de aire exterior, que funciona con energía solar, filtra las partículas nocivas e inyecta aire limpio en los cielos. Los científicos chinos que diseñaron el prototipo dicen que el sistema podría reducir significativamente la contaminación en las áreas urbanas de China y otros lugares.

La tecnología ha entusiasmado e intrigado a los investigadores, especialmente en China, donde la contaminación del aire es un desafío diario.

Los primeros resultados, que aún no se han publicado, son prometedores, señaló el líder del proyecto, Cao Junji, químico del Laboratorio Clave de Química y Física de Aerosoles de la Academia China de Ciencias en Xian, China central.

Foto: IEECAS.

“Esta es ciertamente una idea muy interesante”, argumentó Donald Wuebbles, un científico atmosférico de la Universidad de Illinois en Urbana-Champaign, que ha oído hablar del sistema pero no lo ha visto en acción. “No tengo conocimiento de que alguien más tenga un proyecto como este”.

El prototipo, construido con 2 millones de dólares con fondos del gobierno provincial, también llamó la atención del presidente de la Academia de Ciencias de China, Bai Chunli, que visitó el sitio el mes pasado. Cao dice que los líderes chinos están ansiosos por encontrar soluciones innovadoras a la contaminación del aire para evitar un problema de salud pública tan generalizado. El Estudio Global de la Carga de la Enfermedad para 2015, un esfuerzo exhaustivo para mapear las enfermedades del mundo, descubrió que la contaminación contribuyó a 1,1 millones de muertes prematuras en China solo en ese año.

Cao presentó una propuesta para otra torre de 300 metros en Xian, además de que también está negociando propuestas con los gobiernos locales de Beijing, Hebei y Henan.

La chimenea de concreto se encuentra encima de una gran estructura abierta con techo de vidrio. La radiación solar que golpea el vidrio calienta el aire y hace que se eleve hacia la base de la torre. Luego, el aire pasa a través de una pared de filtros industriales antes de hinchar la chimenea. El sistema está inspirado en plantas de energía renovable que generan electricidad a partir del calor solar.

Foto: Nature.

“Este es un prototipo muy bien diseñado y bien hecho”, dijo Renaud de Richter, ingeniero químico de la Ecole Nationale Supérieure de Chimie de Montpellier, que trabajó en torres de energía solar. Richter aseguró que el éxito de Cao podría ayudar a convencer a los inversores para que respalden otras aplicaciones basadas en el flujo de aire a través de la energía solar a través de las chimeneas, una tecnología conocida como corriente ascendente solar.

Este purificador realizó su primera prueba de los filtros de aire de los sistemas durante dos semanas en enero. En la torre y en 10 estaciones de monitoreo, en un área de 10 kilómetros cuadrados, colocó monitores que midieron material particulado por debajo de 2.5 micrómetros de diámetro (PM2.5), un tipo de contaminación que ha plagado las ciudades chinas.

Cao descubrió que la torre expulsa entre 5 y 8 millones de metros cúbicos de aire filtrado al día en invierno. Durante el período de estudio, los monitores de aire circundantes registraron una disminución del 19% en las concentraciones de PM2.5 en comparación con los monitores en otras partes de la ciudad.

Con información de López Dóriga